¿Astros de Houston o gatos?

En la casa club visitante en Phoenix, los Astros de Houston finalmente se desataron el domingo por la tarde. Con lluvias de champán, abrazos de oso y puros de victoria, el antesalista Alex Bregman marcó la pauta para el brindis inicial, celebrando un final improbable y estimulante de una temporada regular que ha visto a toda la franquicia sin oposición en tantas ocasiones durante las últimas siete temporadas.

«Mucha gente se preguntaba cómo sería si los ‘Stros no ganaran la división», dijo, rodeado de compañeros de equipo con camisetas del campeonato de la Liga Americana Oeste. Hizo una pausa, sonrió y tomó prestado un chiste de Kanye West: “Supongo que nunca lo sabremos.

Por eso llevamos años aquí. La celebración de anoche, después de que los Astros ganaran su séptimo juego consecutivo de playoffs, fue más tranquila. El manager Dusty Baker está interrogando a sus jugadores, pero el lanzador Justin Verlander dice que todavía hay trabajo por hacer, a pesar de que regresar a la postemporada parecía una posibilidad remota hace una semana. «Sabíamos que teníamos que hacer un tiro», dijo Baker el domingo después de que los Astros reclamaran el primer puesto en la L Oeste con una victoria por 8-1 sobre los Diamondbacks de Arizona. «No fue realmente un buen tiro, pero sabíamos que teníamos una oportunidad».

Lo hicieron. En una temporada en la que los campeones de la Serie Mundial casi fueron derrotados por lesiones y malas rachas, se convertirían en el único equipo de playoffs con un récord ganador en casa (39-42). Como siempre esperas.

Después de la derrota de Houston por 1-0 ante los Texas Rangers el domingo en Seattle, los dos equipos están empatados con Lone Star State en la División Oeste de la Liga Americana con un marcador de 90-72. Sin embargo, son los Astros quienes entrarán a los playoffs luego de ganar 9 de 13 juegos contra los Rangers en la temporada regular. El miércoles pasado, después de una derrota en Seattle, FanGraphs aumentó las probabilidades de que Houston lidere la División Oeste de la Liga Americana en un 5,8 por ciento.

«Hemos tenido nuestros altibajos este año», dijo Bregman en Phoenix. Pero es un equipo muy fuerte. . . . Tienes que poder ganar de diferentes maneras y con diferentes hombres. Y muchos muchachos en esta casa club dieron un paso al frente este año e hicieron eso posible.

Era una escena a 1.400 millas de distancia, en Seattle, donde los Rangers, el equipo que lideró la Liga Americana Oeste durante la mayor parte de la temporada, comenzaron su camino hacia la relevancia de dos años y $800 millones. Gastar, el tipo de derrota que perseguiría a los fanáticos en los años venideros. Quedó eliminado de los playoffs cuando terminó el sorteo el sábado.

Luego, el domingo por la tarde, el equipo de Texas que lideraba la Liga Americana en carreras y tenía dos jugadores (el campocorto Corey Seager y el segunda base Marcus Semien) podía terminar entre los 5 primeros de la votación del Jugador Más Valioso de L no encontró corredor. La tercera base perdió ante un equipo de Seattle sin nada por qué jugar.

Incluso después de que el manager de Seattle, Scott Servais, comenzara a eliminar a sus mejores jugadores en la séptima entrada, los Rangers salieron con fuerza y ​​terminaron una gira de siete juegos bateando .098 con corredores en base. Ser el peor en un momento en el que hay mucho en juego podría obstaculizar a este equipo durante años.

Se entiende que, a diferencia de los Astros, los Rangers participaron en la noche del sábado y no pudieron devolver la campana el domingo. Es cierto que los Rangers reventaron algunas botellas de champán y, como informó Ken Rosenthal de The Athletic, «reventaron suficientes botellas de champán como para crear charcos en el suelo de la casa club». Rosenthal también se encontraba en la sede del club: el entrenador del Rangers, Bruce Bochy, dijo a los jugadores que se relajaran. «Uno trabaja duro en los entrenamientos de primavera para superar esto», dijo. «Deberías estar feliz. Hay que respetarlo”. La óptica podría ser peor, especialmente para un manager con mucha experiencia en postemporada.

Cabe destacar que la fiesta duró unos quince minutos, después de los cuales varios jugadores se vistieron y se fueron, mientras que otros fueron a la cafetería para ver el partido Astros-Diamondback y pedir Chick-fil-A. Pero pequeñas cosas como esas pueden perderse en la tormenta, y la historia dice que los Rangers celebraron demasiado pronto mientras los Astros se ocupaban de los negocios, y los dioses del béisbol los castigaron por ello.

Los Rangers y los Astros aún podrían enfrentarse en la línea para un viaje a la Serie Mundial, pero la derrota del domingo significa que los Rangers tendrán un camino largo y difícil hacia esa legendaria Serie de Campeonato de la Liga Americana de Texas. En lugar de tener cinco días libres y abrir la serie divisional el sábado en casa como lo hizo Houston, los Rangers se enfrentarán a los Rays de Tampa Bay en una serie de comodines al mejor de tres a partir del martes. Camino en Florida. Si Texas supera ese obstáculo, la próxima parada del equipo será Baltimore, con uno y dos juegos contra un equipo joven de los Orioles con el mejor récord de la liga. Antes de abordar el avión a Florida, los Rangers lucharon por encontrar las palabras adecuadas para describir su difícil situación.

«Una vez que subimos al avión, tenemos que darnos cuenta: ‘Estás en el tiempo posterior'», dijo Bochy. Hay que devolver la cabeza a donde quiere estar. Estamos en la postemporada y eso es lo que estamos tratando de hacer.

Los Rangers ocuparon el primer lugar en la L Oeste durante 159 días esta temporada y tuvieron la mayor cantidad de carreras anotadas en los primeros dos meses, igualando la racha de los Yankees de 1927 de Babe Ruth y Lou Gehrig. En particular, el mariscal de campo novato Jacob deGrom, quien hizo seis aperturas antes de someterse a una cirugía de codo, sobrevivió perdiéndose varias aperturas. Sólo tuvieron ocho aperturas de Max Scherzer, quien está lidiando con problemas en el brazo y probablemente no volverá a jugar esta temporada. El derecho John Gray está en la lista de lesionados.

Pero en el último día de la temporada, los Rangers recibieron un fuerte lanzamiento de Andrew Heaney y tres relevistas para estabilizar el bullpen por un día, convirtiendo a Texas en el primer equipo en llegar a la postemporada con más salvamentos (30) que 33 desde 1969, cuando Las estadísticas de guardado se hacen públicas. «Vamos un poco diferente de lo que queríamos», dijo Semyon el domingo, en una de las grandes citas de la época. “Seattle tiene un gran cuerpo de lanzadores e hicieron un gran trabajo contra nosotros. Pero todavía estoy alto en este grupo. Deberíamos estar en el juego y lo estamos.

Mientras tanto, los Astros se enfrentarán al ganador de la serie de comodines entre los Mellizos de Minnesota y los Azulejos de Toronto y tendrán cinco días para descansar su bullpen y ordenar su rotación titular. Un juego será en el Minute Maid Park el sábado. El mismo de siempre.

El gerente general de primer año de los Astros, Dana Brown, dijo: «Están acostumbrados a ganar y esperan el mismo ritmo cardíaco y el mismo estómago para ello». “Aunque se estaba poniendo difícil para mí, esta gente siguió así. Es muy especial verlos lograrlo así».

La historia del equipo no es menor que la de los Rangers. Después de terminar primero en la División Oeste de la Liga Americana durante cinco temporadas completas consecutivas (la temporada 2020 fue la excepción), Houston no perdió ni un día hasta que superó a los Rangers por primera vez este año el 29 de agosto. Mantendría el primer lugar durante dos juegos y medio y jugaría nueve de los siguientes doce juegos contra los Oakland A’s y los Kansas City Royals, dos de los equipos más débiles del béisbol. Luego, MBB World esperaba que Houston regresara a los playoffs y posiblemente hiciera una séptima aparición consecutiva en la Serie de Campeonato de la Liga Americana, si no un quinto viaje a la Serie Mundial.

Pero Houston de alguna manera perdió siete de nueve juegos contra Oakland y KC, los últimos habitantes, y sus esperanzas de postemporada estaban en soporte vital después de que el equipo abandonó el Minute Maid Park el 24 de septiembre para ser barrido por los Reales. «Nos fijamos una meta en el avión y hablamos de llevarnos al menos dos de los tres en Seattle», dijo el receptor Martín Maldonado. «Y aquí, al igual que (los Rangers) perdieron los primeros dos juegos (ante los Marineros), sabíamos que teníamos una oportunidad».

Y ahora, después de una temporada en la que los Rangers finalmente le dieron la vuelta a Houston y se establecieron como el mejor equipo de su división y el mejor equipo de Texas, los Astros han encontrado una manera de volver a la cima cuando más importa.

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