Carbón vegetal: exportado por África, comprado por Europa

Talar, transportar y apilar troncos de madera es un trabajo agotador. «A veces estamos en el monte durante semanas antes de recoger suficiente madera», explica Domingo Philip (arriba), que dirige el equipo de jóvenes. Cubren la pila de madera de dos metros de altura con tierra y encienden el fuego. La madera tiene que arder durante unos 11 días. Después, el carbón estará listo para que Philip y sus hombres lo vendan.

La zona donde cortan la madera es la Reserva Forestal de Edumanom. Este bosque tropical de 9.000 hectáreas se encuentra en el delta del Níger, rico en petróleo, en el sur de Nigeria. Es el hogar de los últimos chimpancés de Nigeria. Pero el frágil ecosistema está en peligro, no sólo por la industria petrolera sino también por la tala de árboles. Los árboles se talan, y el proceso de quema produce humos perjudiciales para la población y el medio ambiente. Envenena las aguas subterráneas y el suelo circundante. Además, se producen inmensas emisiones de carbono.

Pero Philip y sus hombres viven de este negocio. Venden el carbón vegetal a hogares locales, panaderías o comerciantes que lo llevan a las grandes ciudades. Un saco de 50 kilos cuesta el equivalente a unos 3 euros (3,56 dólares).

Sin embargo, los comerciantes de la ciudad obtienen mucho más por el carbón. Lo empaquetan en bolsas de papel y lo venden a Europa y Asia. «Tengo un cliente árabe que realmente criba el carbón para comprobar la calidad», dice Abubaker Usman, un productor local de la ciudad de Bauchi. «Exporta el carbón de mejor calidad y vende el resto localmente en Nigeria».

Maderas tropicales ocultas

Según la ONU, Nigeria exportó 80.000 toneladas de carbón vegetal por unos 25 millones de euros (29 millones de dólares) en 2007, lo que la convierte en uno de los mayores exportadores de carbón vegetal del mundo. Alemania, por su parte, es el mayor importador de Europa, con 250.000 toneladas (50 millones de libras) de carbón vegetal al año.

Sin embargo, muy pocos alemanes saben que están alimentando sus parrillas con un trozo carbonizado de bosque tropical pantanoso. Según la organización ecologista Tropical Forest Trust (TFT), el 34% del carbón vegetal importado procede de Polonia, mientras que la madera carbonizada de los bosques tropicales de Nigeria y Paraguay representa el 15% de las importaciones. Pero incluso el carbón vegetal de Polonia contiene maderas tropicales. En Polonia, el carbón vegetal de todo el mundo se reenvasa y se vende a los países vecinos.

Las lagunas en el Reglamento Europeo de la Madera hacen que esto sea posible. El reglamento entró en vigor en 2013 y se estableció para impedir la entrada de productos ilegales de madera y papel en la UE. Pero mientras las maderas tropicales están fuertemente reguladas, el carbón vegetal ni siquiera aparece en el documento.

«Por qué ciertos productos de madera no están incluidos en el reglamento es un rompecabezas para mí», dijo Johannes Zahnen, del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF), a DW. «En el caso de varios productos, básicamente son los comerciantes los que tienen que asegurarse de que sus productos son legales».

Zahnen y sus colegas realizaron su propia investigación sobre 20 de estos productos. Se venden en gasolineras, supermercados y ferreterías de toda Alemania. El estudio descubrió que el 80% de los sacos que examinaron llevaban una etiqueta con información incorrecta sobre el origen de los productos. Algunos incluso contenían madera de especies arbóreas protegidas.

«Las estrategias de marketing son a menudo descuidadas o contienen mentiras», dice Zahnen. Por ejemplo, un saco con una etiqueta que decía claramente que no contenía madera tropical, en realidad estaba compuesto en su totalidad por madera tropical. «El consumidor queda prácticamente desamparado y no tiene ninguna posibilidad de hacer nada al respecto», explica Zahnen.

¿Podrían desaparecer los árboles?

Más de la mitad de la madera talada en el mundo se convierte en leña o carbón vegetal, según la ONU. Tres cuartas partes de la producción de carbón vegetal tienen lugar en África y cerca del 98% del carbón vegetal se queda en el continente. Esto se debe a que mientras los europeos utilizan el carbón vegetal principalmente para las barbacoas en verano, los hogares africanos lo utilizan para cocinar todos los días.

En la ciudad nigeriana de Bauchi, el negocio está en auge. «El queroseno es muy caro. Por eso la gente utiliza el carbón vegetal», dice el comerciante de carbón Ibrahim. Con sus ganancias ha podido construir una casa.

Hay poca conciencia sobre el peligro medioambiental de la tala de madera. «El monte no se acaba, así que a medida que se corten árboles, crecerán muchos más», dice Rachael John, que utiliza el carbón para asar plátanos en un mercado local.

Sobre todo en la estación seca, los agricultores locales recurren a la producción de carbón vegetal para sobrevivir. Pero con ello no sólo contribuyen al calentamiento global, sino que destruyen su propio medio de vida. Cada año, Nigeria pierde aproximadamente 350.000 hectáreas de tierra fértil por la desertificación y la erosión del suelo.

Según el Consejo Nacional de Medio Ambiente de Nigeria, la cobertura forestal actual del país es inferior al 4%. En octubre de 2017, la oficina recomendó la prohibición de las exportaciones de carbón vegetal.

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