La Citrus Fiesta celebra con estilo la industria frutícola del Valle del Río Grande.

En el año festivo, Texas mensual Los escritores se unen cortésmente a las celebraciones comunitarias en el estado. ¡Que vengan los pajes, los cocineros y los desfiles!

Unas cincuenta sillas plegables se alinearon frente al Teatro Frontier en Mission, 86.000 al oeste del centro de la ciudad. El público suele ser multigeneracional, desde niños pequeños hasta abuelos. Todos miran hacia el norte, hacia el desfile por North Conway Avenue, y muchos se toman de la mano para bloquear el sol que atraviesa el aire ventoso de enero. RJ González y su esposa, Eva, llevan a su hija de dieciséis años, Natalia Flores, esperando la carroza. Hoy en día, ella es la Princesa Paloma Esmeralda de la Corte Real Alablanca, en representación de la vecina ciudad de Peñitas. Con las sirenas de la policía sonando durante el desfile y la música tejana a todo volumen en los parlantes, Flores me mostró una foto del alimento para cerdos que construyó para el club 4-H de Natalia. La caja tiene una imagen completamente negra del cerdo excepto por una franja blanca alrededor del cuello y las patas delanteras.

Un toque de pomelo permanece en tus manos después de pelarlo, un toque de cítricos y un aroma que se adhiere a todo aquí. La alcaldesa Nori González Garza y ​​la concejal Jessica Ortega llevaban paraguas color mandarina a juego y cada una llevaba un bolso naranja en forma de cuña. El MC del escenario, Homer Garza, vestía una chaqueta a cuadros roja y naranja que brillaba al sol. Junto al escenario se encuentra la fachada art déco del Border Theatre, de 82 años de antigüedad, del color del sorbete de naranja.

En el año  Royalty debutará el 27 de enero de 2024 en el Texas Citrus Festa en Mission, TX.
Annalisa Garza, duquesa de Royal Palms, Palmview City, en el Orange Parade en el Texas Citrus Festa el 27 de enero de 2024. Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

Detalle del vestido y guantes usados ​​por Lemon Blossom Princess de Tangerine Court en Mission, TX en el show Texas Citrus Fiesta el 27 de enero de 2024.
Detalle del vestido y guantes que lució la Princesa Lemon Blossom, miembro de la Corte Mandarín. Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

Un camión de dieciocho ruedas se detuvo en el teatro, con su plataforma de casi cinco pies de altura cargada con cientos de naranjas. El camión se detuvo por un minuto y González llamó al conductor para que le tirara algo de fruta. «¡¡Tírame uno! Otro hombre de la multitud se unió y gritó: «¡Tengo hambre! ¡Mi esposa no me prepara el desayuno!” (“¡Tengo hambre, mi esposa no me quiere preparar el desayuno!”) El conductor no le arroja nada, nada más que modestia.

Es el Orange Parade, el evento más grande de la Texas Citrus Fiesta de 92 años de Mission. Alrededor de 12.000 personas asistirán al desfile de este año, como de costumbre, cubiertas con cientos de carrozas frescas de naranja, pomelo y lima. Tráiler tras tráiler muestra docenas de manos cortando y pegando cada base de madera flotante a una verdadera joya.

El presidente de la junta directiva de Texas Citrus Fiesta, Oscar Martínez, me dijo que esa imagen no está fuera de lugar. El festival, que dura un mes, reúne a más de mil voluntarios, muchos de los cuales piden a los empacadores de frutas y tenderos locales que se queden con los excedentes de productos y colaboren con los disfraces y disfraces para exhibir los disfraces que usan los concursantes. Sombreros, gorras y faldas decoradas con cáscaras de cítricos, hojas de palma y otros materiales naturales. Estos eventos requieren una gran cantidad de mano de obra y habilidades de diseño. Por ejemplo, la exhibición de Peñitas de la Corte Real del Ala Blanca, una de las cuarenta carrozas del desfile, fue montada por más de una docena de voluntarios durante tres días.

Realeza del festival sobre carrozas en el Texas Citrus Festa celebrado el 27 de enero de 2024 en Mission, TX.
Realeza navideña en carrozas durante el desfile anual Texas Citrus Fiesta el 27 de enero de 2024 en Mission, Texas. Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

La duquesa de White Wing es una de las dieciséis duquesas adolescentes que viajan en carrozas con vestidos impresionantes, junto a pequeñas princesas de la corte mandarina de nivel de escuela primaria. La duquesa de Mission y varios otros pueblos del Valle del Río Grande disputaron el título de Reina Citrine. Incluyen Duchess of Lemon, Marsh White Seedless Grapefruit y Rio Red Duchess (no confundir con Duchess). Rubí rojo) y algunos valores atípicos (en cuanto a cítricos) como el sorgo de grano Duchess. Otros miembros de la corte representan la flora y la fauna que son importantes para el ecosistema del valle. La Duquesa Mariposa lleva un vestido oscuro que parece alas reales, y la Duquesa de Retama lleva un vestido amarillo, cuyos pequeños volantes se asemejan a las flores de los arbustos de Retama que florecen aquí durante toda la primavera. El vestido azul del agua del delta brilla como los largos arroyos alimentados por el Río Grande que atraviesan el valle y alimentan los huertos de cítricos.

En tonos amarillos y naranjas, el vestido blanco puro de la octogésima séptima reina Citrianna deslumbra bajo el sol. La reina de este año es la estudiante de McAllen High School, Riza Renee Hernandez, quien obtuvo el título de Duquesa de las Palmas, que lleva el nombre de los árboles de su ciudad natal. Ella describe el riguroso proceso de entrevista requerido para el título: «Tuve que aprender sobre diferentes palmeras, autóctonas del valle y únicas de mi comunidad», dice Hernández. «Quizás te preguntes cómo encaja una palmera en el fenómeno de los cítricos, pero las palmeras actúan como sombra para los cultivos de cítricos para evitar que reciban demasiado sol».

Los bailarines actúan en la Texas Citrus Fiesta el 27 de enero de 2024 en Mission, TX.
Bailarines durante el Desfile de la Fiesta de los Cítricos de Texas.Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

La Texas Citrus Festa comenzó en 1932 cuando los líderes de la Misión buscaban una manera de promover la industria en rápido crecimiento y celebrar la cosecha de invierno. Desde entonces, el festival comunitario se ha celebrado continuamente casi todos los veranos, con algunos años interrumpido por la Segunda Guerra Mundial y los huracanes. Aunque el evento tiene como sede la ciudad de Mission, considerada la cuna de la industria de los cítricos de Texas, atrae a espectadores de todo el valle. Muchas comunidades participantes, incluidas Mercedes, Donna y Mission, están conectadas por el histórico ferrocarril que impulsó la industria a principios del siglo XX, y los primeros productores finalmente pudieron llevar sus productos a mercados distantes.

Poco después de la llegada del ferrocarril, la incipiente industria atrajo a inversores extranjeros como John Sharry, nativo de Nebraska, apodado el «padre de la industria de los cítricos de Texas». Otros empresarios lo siguieron en la misma dirección, muchos de ellos pasando del duro clima del norte al más cálido Valle del Río Grande. A principios del siglo XX, los médicos recomendaron trasladarse a climas más cálidos para el tratamiento de diversas enfermedades. Ray Landry, padre del legendario entrenador de los Dallas Cowboys, Tom Landry, Esto es lo que trajo a la Misión desde Illinois en 1912, buscando un aire más ligero que pudiera ayudar a su reumatismo. Tom Landry escribió en su autobiografía de 1990: «La Misión nunca ha sido un lugar atractivo». Pero nunca hubo un lugar más hermoso en la tierra cuando el viento transportaba la dulce fragancia de limones, naranjas y pomelos en flor de los grandes limoneros que se extendían arriba y abajo del valle. Ahora el hijo favorito de la ciudad observa el Desfile Naranja desde un mural en Tom Landry Street.

El Rey Citrus de este año es Russon Holbrook, de 44 años, cuyos abuelos también se mudaron de Utah en la década de 1950. Holbrook ostenta el título de representante de South Texas Organics, una empresa de cítricos fundada por su padre. En el año A principios de la década de 1980, investigadores de la Universidad Texas A&M examinaron a su padre y a otros agricultores para detectar residuos de pesticidas y herbicidas en sus cuerpos. Según Holbrook, su padre se esforzó más que otros agricultores debido a su carrera de toda la vida en los cultivos de cítricos. «Esto cambió la forma de pensar de mi padre y comenzó una transición orgánica», dijo. “Fundó South Tex Organics en 1984. Comenzó a vender sus productos a dos tiendas Whole Foods en Austin y hoy enviamos cítricos orgánicos a las tiendas Whole Foods en todo el país.

Princess Tangerine Blossom en el desfile anual Texas Citrus Fiesta Parade en Mission, TX, el 27 de enero de 2024.
Princesa de la flor de mandarina. Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

Riza Hernández, Reina Citriana frente a la carroza que transportaba a la corte real durante el Desfile anual de la Fiesta de los Cítricos de Texas en Mission, TX, el 27 de enero de 2024.
Riza Renae Hernandez, Reina Citrianna, frente a la carroza que porta el palacio real. Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

Sólo una pequeña fracción de todos los cítricos cultivados en Estados Unidos proviene de Texas. El estado de la estrella solitaria producirá menos del 3 por ciento de todos los cítricos estadounidenses en la temporada 2022-23, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos. Los agricultores de California cultivaron el 79 por ciento de los cítricos estadounidenses el año pasado, con Florida en un distante segundo lugar (alrededor del 17 por ciento). Pero Texas ocupa el primer lugar en lo que respecta a las uvas, con una producción de 90.000 toneladas el año pasado frente a las 77.000 toneladas de Florida (California es el número uno, con una impresionante producción de 160.000 toneladas el año pasado). Ruby Red es una variedad única de Texas, creada por primera vez en 1929 como resultado de una mutación genética y patentada en 1934. La hija de Rousseau, Elle Holbrook, fue coronada como la próxima Reina de Citria después de servir como Duquesa de Rio Red Grape.

Si bien se estima que la industria de los cítricos aporta más de $100 millones a la economía de Texas cada año, ya no es lo que solía ser. El valor de la industria citrícola de Texas es sólo el 20 por ciento de lo que era en 1980. . Esa volatilidad se ve agravada por otros desafíos como el desarrollo, el aumento del valor de las propiedades y los problemas de riego. «La comunidad de los cítricos alguna vez fue muy grande, por lo que había muchos productores y empacadores aquí», dijo Holbrook. «Lo que solía ser un huerto de cítricos ahora es un parque de casas rodantes, un vecindario o un centro comercial».

Un observador externo que haya visto las alegres festividades no tiene idea de que hemos pasado la edad de oro de los limones. La directora ejecutiva interina de la fiesta, Amy Tijerina, comenzó a trabajar apenas unas semanas antes del evento, abandonando el ajetreo y el bullicio de organizar una corona real, un baile real y un desfile, pero dice que los largos días valieron la pena. “Puse mi corazón y mi alma en esto por mi comunidad y las niñas involucradas”, dice Tijerina. «Cada año, un niño que asista al desfile sonreirá y nunca lo olvidará».

La joven realeza del festival y sus familias caminan por la ruta del desfile el 27 de enero de 2024 mientras se instala la Texas Citrus Fiesta anual en Mission, TX.
Un joven miembro de la realeza del festival camina por la ruta del desfile con su familia mientras se hacen los preparativos para su desfile.Foto de Allie Leepson + Jesse McClary

Tan pronto como terminó el desfile, las familias se dispersaron directamente detrás del escenario hacia la feria. Después de una mañana de gajos de fruta gratis, los asistentes limpiaron sus paladares cítricos con buena comida del sur de Texas. Sólo superada por los cítricos en la jerarquía alimenticia se encuentra la espiropapa favorita de la recién ungida reina Citriana, una papa entera cortada en rodajas en formas largas y furtivas, prensada en un palito y ligeramente frita.

Junto a la parrilla, los asistentes hacen fila para recoger cacerolas blancas y rojas en sus torniquetes, dejando un cuadro de Jackson Pollock siempre goteando en una bandeja goteante. Algunos rocían sus rizos con lo que al principio parece una botella de líquido limpiador, pero en realidad es una niebla de jugo de lima: cítricos literalmente en el aire.

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